הבעל שם טוב (המאה השמונה עשרה)

הבעש"ט, רבי ישראל בן אליעזר, נולד למשפחה ענייה במזרח אירופה. בגיל צעיר מתייתם ישראל הקטן מהוריו. בני גילו לומדים יום יום בחדר, אך הוא בורח הרחק מכולם. הוא נמשך אל הטבע, אל היערות הגדולים המקיפים את העיירה. שם הוא מתבונן סביב, מריח את ריחות הטבע, מאזין לצליליו, מרגיש את ההרמוניה העצומה השורה שם, ומחפש מענה לשאלות הגדולות שבליבו.

למה הכול קורה? למה יש סבל וכאב כל כך גדול? איך אפשר למצוא חיים של אהבה, שמחה ובטחון, ממש כמו הכוח שקיים בתוך הטבע הזה העוטף אותנו. שאלות שעולות בכולנו. השאלות לא נותנות לישראל מנוחה, והוא הולך ומחפש.

חיפושיו מובילים אותו אל מקובל נסתר שנקרא "רבי אדם בעל שם", נצר לשושלת מקובלים מיוחדת. אצלו מתחיל ישראל הצעיר ללמוד קבלה לראשונה. במהלך היום הוא עובד כשומר בבית מדרש וכעוזר למלמד, ובלילות הוא צולל אל כתבי הקבלה, אל ספרי האר"י וספר הזוהר. הוא נמשך אל עומק החכמה המדהימה שמאירה את ליבו, ונותנת לו תשובות. מגלה שייעודו להמשיך את משימת האר"י ולקרב את המון העם אל הרגשת העולם הרוחני. אל כוח האהבה שמנהל את הטבע, והמקובלים קוראים לו הבורא. בדומה למה שקורה היום אצל תלמידי בני ברוך.

בחלוף הזמן מתחילים להתקבץ סביבו תלמידים והוא מלמד אותם את קבלת האר"י. יחד הם מעפילים במעלה הסולם הרוחני, ומגלים יותר ויותר את תכונת האהבה השורה ביניהם מעל לכל הקשיים והרוע המתגלה. חבורה של אנשי אמת.

תורת הבעל שם טוב מכינה את האדם לגלות בפועל את מה שתיאר האר"י הקדוש בכתביו. תלמידיו הופכים למקובלים גדולים בעצמם, ומקבלים עליהם את משימת חייהם: להפיץ את חכמת הקבלה בקרב המון העם. הם נוטעים בעם רוח חדשה של תקווה, שמחת חיים ואהבה, בלב החיים הקשים שבהם נתון רובו של העם היודע עוני כבד, רדיפות ופוגרומים.

מונחים קבליים הופכים לשגורים בפי ההמון, שעד אז חי חיי דת רגילים ללא הבנה או השגה רוחנית. תורת החסידות שהקים הבעל שם טוב, מקבלת את שמה מהמילה "חסד", שפירושה אהבה ונתינה. במקור, להיות חסיד, פירושו היה לאהוב מעל לכל את האחרים, לתת להם ולהתחבר איתם בלב פתוח.

החסידות ייחסה חשיבות לפעולה זו של חיבור ואהבה, יותר מכל קיום של מצווה גשמית או למדנות גדולה. זאת בשונה ממה שנהוג היום, לאחר שהחסידות עברה שינויים כה גדולים בידי אנשי דת שלא מכירים את פנימיותה. במקור, בזכות הבעל שם טוב, יכול היה כל אדם פשוט להתחבר לחכמת האמת של הטבע, היא חכמת האהבה.